按照国际纯粹化学取使用化合会(IUPAC)1981年的定义:催化剂是一种改变反映速度但不改变反映总尺度吉布斯能的物质。催化剂正在化学反映中惹起的感化叫催化感化。催化剂正在工业上也称为 触媒。

  催化剂本身的构成、化学性质和质量正在反映前后不发生变化;它和反映系统的关系就像锁取钥匙的关系一样,具有高度的选择性(或性)。一种催化剂并非对所有的化学反映都有催化感化,例如二氧化锰正在氯酸钾受热分化中起催化感化,加速化学反映速度,但对其他的化学反映就不必然有催化感化。某些化学反映并非只要独一的催化剂,例如氯酸钾受热分化中能起催化感化的还有氧化镁、氧化铁和氧化铜等等。并且一个化学反映并不只要一种催化剂,例如氯酸钾制取氧气时还可用红砖粉或氧化铜等做催化剂。